Pada tanggal 5 Juni, roket diluncurkan dari Cape Canaveral, Florida., ke langit biru yang dihiasi awan putih yang tebal. Di bagian atas roket, yang dibuat oleh United Launch Alliance, terdapat Starliner CST-100 milik Boeing, kapsul berbentuk permen karet yang membawa astronot Suni Williams dan Butch Wilmore.

Itu adalah peluncuran misi uji yang sempurna yang telah lama dinantikan.

Setelah bertahun-tahun mengalami penundaan, kemunduran, dan pembengkakan biaya, peluncuran itu menjadi momen gemilang Boeing ketika akhirnya bergabung dengan SpaceX sebagai perusahaan komersial yang meluncurkan astronaut dari tanah Amerika.

Namun, hal itu tidak berjalan sesuai harapan, dengan kebocoran helium yang tidak dipahami baik oleh Boeing maupun NASA sebelum peluncuran. Namun, mereka tetap meluncurkannya.

Dan kemudian keadaan menjadi lebih buruk: Kebocoran helium lebih banyak ditemukan setelah para astronot berada di orbit. Kemudian, saat mereka bersiap untuk berlabuh di Stasiun Luar Angkasa Internasional (ISS) keesokan harinya, beberapa pendorong tiba-tiba mati. Setelah tertunda selama satu jam, wahana antariksa itu akhirnya berlabuh.

Jujur saja, ini adalah misi uji coba. Namun, misi ini tampaknya sarat dengan masalah dan hal yang tidak diketahui, membuat banyak orang bertanya mengapa peluncuran itu tetap dilakukan dengan masalah yang diketahui namun kurang dipahami, dan apakah wahana antariksa itu cukup aman untuk membawa mereka pulang.

Hal ini juga mempertanyakan misi operasional pertama Starliner, yang dijadwalkan pada tahun 2025 dengan astronot Kanada Joshua Kutryk di dalamnya.

TONTON | Starliner akhirnya diluncurkan:

#TheMoment Starliner milik Boeing akhirnya meluncurkan kru ke luar angkasa

Setelah beberapa kali percobaan, Starliner milik Boeing akhirnya meluncurkan astronaut Suni Williams dan Butch Wilmore ke Stasiun Luar Angkasa Internasional.

Hingga saat ini, para astronaut masih berada di ISS sementara Boeing menguji pendorongnya di fasilitasnya di White Sands, NM. Belum ada tanggal kembali yang ditetapkan, meskipun kemungkinan akan jatuh pada akhir Juli, menurut konferensi pers pada hari Rabu.

Secara optik, hal ini merupakan mimpi buruk bagi Boeing, sebuah perusahaan yang, dalam beberapa tahun terakhir, telah menghadapi serangkaian kecelakaan keselamatan dengan pesawat komersialnya dan sangat membutuhkan kemenangan hubungan masyarakat, terutama mengingat fakta bahwa SpaceX mulai meluncurkan astronot di pesawat ruang angkasa Crew Dragon pada tahun 2020 dan hingga saat ini telah mengirimkan 11 penerbangan operasional ke ISS.

Pendekatan yang berbeda

Ketika NASA memberikan kontrak kepada Boeing dan SpaceX untuk membawa astronaut ke ISS, mereka tidak menerima kompensasi yang sama: Boeing diberikan $4,2 miliar AS, sementara SpaceX menerima $2,6 miliar AS.

Saat itu, banyak yang percaya bahwa Boeing — yang telah berkecimpung di dunia luar angkasa sejak tahun 1960-an — akan menjadi yang pertama mencapai ISS. Betapa salahnya mereka.

Tetapi apakah adil untuk membandingkan Boeing dan SpaceX?

Mereka orang yang berbeda. Dengan tingkat pengalaman yang berbeda.– Dan Dumbacher, mantan pejabat NASA

Dan Dumbacher, seorang insinyur dan mantan pejabat NASA yang sekarang menjadi CEO Institut Aeronautika dan Astronautika Amerika, mengatakan tidak demikian.

Ia mencatat bahwa Boeing, sebagai sebuah organisasi, memiliki pengalaman dalam penerbangan antariksa yang mendahului program Apollo tahun 1960-an.

“Orang-orangnya sendiri tidak,” katanya. “Menurut saya, ada kesalahpahaman bahwa hanya karena organisasi tersebut pernah melakukannya di masa lalu, maka organisasi tersebut dapat melakukannya sekarang. Tidak, mereka orang yang berbeda, dengan tingkat pengalaman yang berbeda.”

Selain itu — seperti yang telah ditunjukkan kepada publik akhir-akhir ini — ada perbedaan antara cara SpaceX dan Boeing beroperasi.

“Kita tidak cukup membicarakan fakta … bahwa tenaga kerja saat ini tidak memiliki banyak kesempatan untuk membangun perangkat keras, menerbangkannya, mengujinya, merusaknya, dan melihat apa yang terjadi,” katanya.

Namun, SpaceX melakukan hal itu. Perusahaan menguji wahana antariksanya dengan membangunnya, menerbangkannya — sering kali meledakkannya pada iterasi paling awal — dan kemudian melakukannya berulang-ulang hingga berhasil terbang.

TONTON | Starship besar diluncurkan, lalu mendarat:

SpaceX meluncurkan dan mendaratkan Starship raksasa

Setelah lepas landas dari Boca Chica, Texas, SpaceX berhasil mendaratkan dua tahap Starship-nya, bahkan setelah salah satu sirip pesawat terlepas saat memasuki atmosfer. KREDIT: SPACEX

Bukan itu cara kerja Boeing atau NASA.

Pada awalnya, NASA beroperasi dengan cara yang hampir sama seperti SpaceX. Namun, sejak hilangnya pesawat ulang-alik Challenger dan Columbia, yang menewaskan 14 astronot, NASA menjadi lebih menghindari risiko. Kini, tampaknya NASA juga membiarkan hal itu terjadi dalam pengujian perangkat keras tanpa awak.

Mengenai Boeing, tidak mudah membiarkan roket atau pesawat ruang angkasa meledak ketika investor terus mengawasi. SpaceX yang dimiliki swasta tidak menghadapi pengawasan yang sama.

Dan, mungkin yang lebih penting, SpaceX memiliki keunggulan: wahana antariksa Dragon miliknya telah mengirimkan kargo ke ISS sejak 2012. Dan Crew Dragon miliknya memiliki desain yang serupa.

Tidak ‘terdampar’ di luar angkasa

Selama sebulan para astronaut berada di luar angkasa, muncul rumor dan spekulasi bahwa pasangan itu terdampar di ISS.

Hal ini jelas membuat Steve Stich, manajer Program Kru Komersial NASA, jengkel. Dalam telekonferensi media pada 28 Juni, ia mengatakan ingin menjernihkan segala “kesalahpahaman” tentang Starliner dan krunya, serta bahwa para astronot “tidak terdampar di luar angkasa.”

Dumbacher ingat bahwa, selama waktunya di NASA, pesawat ulang-alik memiliki masalahnya sendiri.

“Setiap [space shuttle] “Penerbangan STS-135 mengalami beberapa masalah teknis,” katanya. “Saya tidak ingat satu penerbangan pun di mana kami melakukan tinjauan kesiapan penerbangan dan jawabannya adalah, ‘Baiklah, semuanya bersih, tidak ada yang perlu dikhawatirkan.'”

Mungkin tidak adil membandingkan Boeing dengan SpaceX, tetapi hasil misi uji coba yang gagal ini tetap menjadi pukulan bagi perusahaan kedirgantaraan yang terhormat itu. Dan bagi banyak orang, jelas bahwa Boeing perlu melakukan yang lebih baik.

Seorang pria dan seorang wanita melayang di pesawat ruang angkasa dengan senyum lebar.
Astronot Butch Wilmore, atas, dan Suni Williams berpose di dalam ruang depan antara modul Harmony milik Stasiun Luar Angkasa Internasional dan pesawat ruang angkasa Starliner milik Boeing. (NASA)

Fuente